UPDATE: MIGRATION CORRIDOR EXPEDITION – माइग्रेसन करिडोर अभियानको अपडेट

Photo: Photographer Bimita Bhandari and I going over the documentary storyboard.

Shortly after publishing the blog, Migration Corridor Expedition, we were delighted to receive enough donations to purchase two gimbals, sound equipment, travel funds to film in three locations, and a scouting trip to Bardiya to meet forest officer Ashok Kumar Ram. The elephants have shared with us in Elephant Hour to connect with Ashok Ram. 

My time in Nepal was coming to an end in 2022. After calling to confirm Ashok was in Bardiya I hired a driver to take me to his office at Bardiya National Park

On the way to Bardiya, my driver, chaperone, and I was detained by the Nepalese military. 

The total drive time to Bardiya was fifteen hours.

After a lunch break, we experienced a four-hour stretch without a bathroom in sight. I had to pee. We couldn’t find a toilet. The chaperone asked if I was willing to relieve myself in the bush. I was fine pulling over to pee outside as I was feeling nauseous holding in my urine. Hiking since a wee one, pun intended – I am accustomed to going to the toilet in the wilderness.

At this point, we were on a main highway driving through Banke National Park. We found a wide spot on the highway with a public bus stop on the left. No one was around. The area on both sides of the road was cleared of brush for several hundred feet before the jungle canopy appeared. I quickly hopped out of the car and squatted behind the bus stop amongst trash which included empty liquor bottles. 

Fifteen minutes after the three-minute toilet break we encountered a military checkpoint. Our car had been waved through a few checkpoints along our route. This time we were required to pull over. 

After stopping the car a soldier walked up to our driver’s window aggressively taking the car keys out of the ignition. The driver and chaperone immediately got out of the car to discuss the situation. Several soldiers walked up to join the conversation. My lack of understanding Nepali had me curious about what was being said with all of the fast talk and hand waving going on.

Hot and sweaty without the air conditioning, being locked with the windows up in the car I stared into the eyes of the soldiers wondering what we did to warrant this situation. The soldier who had taken the car keys out of the ignition looked at me with contempt. 

After twenty minutes the chaperone opened my door to tell me he was told it is illegal to stop to go to the toilet in the bush and that no stopping was allowed on the road traveling through the national park. I learned we were waiting for a high-ranking soldier who was called to the situation. The chaperone left to go stand by the group of soldiers, leaving my door open so I had fresh air.

In the twenty minutes it took for the lead soldier to arrive I wondered if I had enough cash on me if I was forced to pay money to the soldiers. Would I be taken to jungle jail? Along the highway, there were posted billboards about wildlife but there were no signs stating it was illegal to stop on the highway, there were no public rest stops, and I saw plenty of men going to the toilet along the highway. How did these soldiers know we stopped on the highway?

When the lead soldier arrived there was more fast talking and hand waving before the lead soldier walked up to the car to talk to me. “Do you know why we have detained you”? The soldier spoke perfect English. 

I shared with the soldier that my chaperone told me we were in trouble for peeing along the side of the road. The soldier repeated that yes, it is illegal for me to pee in the jungle. I replied that I hadn’t peed in the jungle, I peed behind a bus stop.

I could see an expression of puzzlement overtake his face, he paused, then replied that the bus stop was for locals. The soldier then told me he was angry with my driver and chaperone for not pulling over when they were told to. I shared that I didn’t see anyone ask us to pull over until now and that my driver and chaperone were good men who wouldn’t do anything to risk my safety. The soldier agreed to let us move forward with a warning. I was not fined. The car keys were returned to us.

Once we were back on the road my chaperone told me the soldiers had planned on fining me. He did his best to explain our situation to the soldiers of not finding rest stops, no signs along the highway stating it was illegal to stop, and of all the chaperones work on conservation projects with the Nepalese government. My chaperone also shared with the soldiers they were driving me to visit forest officer Ashok Kumar Ram.

Please consider donating to our Migration Corridor Expedition Project. DONATE HERE

* Sinhala Translations Coming Soon

माइग्रेसन करिडोर एक्सपिडिसन नामक ब्लग प्रकाशित गरेको केही समयपछि, दुईवटा गिम्बल, ध्वनि उपकरण र तीन ठाउँमा फिल्म बनाउनको लागि ट्राभल कोष, र वन अधिकृत अशोक राम कुमारलाई भेट्न बर्दियाको स्काउटिंग यात्राको लागि पर्याप्त चन्दा प्राप्त गर्न पाउँदा हामी खुसी छौं। हात्तीहरूले अशोक रामसँग जोड्न एलिफ्यान्ट आवरमा हामीसँग साझेदारी गरेका छन्।

२०२२ मा नेपालमा मेरो समय सकिन लागेको थियो। अशोक जी बर्दियामा रहेको पुष्टि गरेपछि मैले बर्दिया राष्ट्रिय निकुञ्जमा रहेको उनको कार्यालयमा लैजान ड्राइभर खोजे।

बर्दिया जाँदै गर्दा मेरो चालक, संरक्षक र मलाई नेपाली सेनाले नियन्त्रणमा लियो।

बर्दिया पुग्ने कुल समय पन्ध्र घण्टा थियो।

खाजाको विश्राम पछि हामीले बाथरुम बिनाको चार घण्टाको लामो समय अनुभव गर्यौं। पिसाब फेर्न आवस्यक परि सकेको थियो। हामीले शौचालय फेला पार्न सकेनौं। संरक्षकले सोधे कि म झाडीमा आफूलाई राहत दिन इच्छुक छु। म बाहिर पिसाब गर्न तयार किनकि मैले पिसाब च्यापेर म असहज महसुस गर्न थालिसकेको थिए। म सानो छँदादेखि पैदल यात्रा गर्ने बानि भएकोले – उजाडस्थानमा शौचालय जाने मेरो बानी परिसकेको थियो।

यस बिन्दुमा हामी बाँके राष्ट्रिय निकुञ्ज हुँदै जाने मुख्य राजमार्गमा थियौं। हामीले बायाँमा सार्वजनिक बस स्टपको साथ राजमार्गमा फराकिलो ठाउँ भेट्टायौं। वरपर कोही थिएन। जङ्गल चन्दवा देखिनु अघि सडकको दुबै छेउको क्षेत्र सयौं फिटसम्म ब्रसले सफा गरिएको थियो। म हतार हतार कारबाट ओर्लेँ र बस स्टपको पछाडि फोहोरको बीचमा बसेँ जसमा रक्सीका खाली बोतलहरू थिए।

तीन मिनेटको शौचालय ब्रेकको पन्ध्र मिनेट पछि हामीले सेना चौकीको सामना गर्‍यौं। हाम्रो कार हाम्रो मार्गमा केही चेकपोइन्टहरू मार्फत सहजै काटेको थियौ तर यस पटक हामीलाई सेना चौकी मा रोक्यो।

कार रोकेपछि एक सिपाही आक्रामक ढंगले हाम्रो ड्राइभरको झ्यालमा आएर कारको साँचो निकाल्यो। स्थितिबारे छलफल गर्न चालक र संरक्षक तुरुन्तै कारबाट बाहिर निस्के। मैले नेपाली नबुझ्ने भएको ले ती सबै द्रुत कुराकानी र हात हल्लाएर के कुरा भैरहेको छ भन्ने जिज्ञासा लग्यो। धेरै सिपाहीहरू कुराकानीमा सामेल हुन पुगे।

बिना वातानुकूलित कारको झ्यालहरू बन्द र तातो र पसिनाले भैरहेको अनि यो अवस्थामा पुग्न हामीले के गर्यौं भनेर सोच्दै सिपाहीहरूको आँखामा हेरे। इग्निशनबाट कारको साँचो निकालेको सिपाहीले मलाई घृणाले हेर्यो।

बीस मिनेट पछि मेरो संरक्षकले मलाई बताउन मेरो ढोका खोल्यो कि उनीहरूलाई झाडीमा शौचालय जान रोक्नु गैरकानुनी हो र राष्ट्रिय निकुञ्ज हुँदै जाने बाटोमा रोकिन अनुमति छैन। मैले बुझे कि हामी एक उच्च श्रेणीका सिपाहीको पर्खाइमा छौं जसलाई यो स्थितिमा बोलाइएको थियो। म ताजा हावा पाउन सकूँ भनेर मेरो ढोका खुला छोडेर सिपाहीहरूको समूहको छेउमा उभिनका लागि संरक्षक गए।

अगुवा सिपाही आइपुग्न बीस मिनेट लाग्यो, मैले सिपाहीहरूलाई पैसा तिर्न बाध्य भएमा मसँग पर्याप्त नगद छ कि छैन भनेर सोच्न थाले। के मलाई जङ्गल कारागारमा लैजाला कि? राजमार्गको छेउमा वन्यजन्तुको बारेमा होर्डिंग बोर्डहरु टाँगेको थियो तर त्यहाँ राजमार्गमा रोक्न अवैध छ भनेर कुनै संकेतहरू थिएनन्, त्यहाँ कुनै सार्वजनिक विश्राम स्टपहरू पनि थिएनन्, र मैले राजमार्गको छेउमा धेरै पुरुषहरू शौचालय गर्न  उब्बेको देखेको थिएँ। हामी राजमार्गमा रोकिएको यी सिपाहीहरूलाई कसरी थाहा भयो होला?

बरिस्ठ सिपाही आउनु अग्हे धेरै चर्क चर्की कुरा भैरहेको थियो त्यहाँ।  सो सिपाही हाम्रो गाडी तिर आउदै मलाई सोधे ,’ के तपाइलाई थाहा छ हामीले तपाई हरु लाई किन रोक्युम होला भनेर ? ” उनको अंग्रेजी एकदम राम्रो थियो।

मैले सिपाहीसँग साझा गरें कि मेरो संरक्षकले मलाई सडकको छेउमा पिसाब गरेको ले हामी समस्यामा परेको बताए। सिपाहीले दोहोर्यायो कि हो, मेरो लागि जंगलमा पिसाब गर्नु गैरकानुनी थियो। मैले जङ्गलमा पिसाब गरेको होइन, बस स्टपको पछाडि पिसाब गरेको जवाफ दिएँ ।

मैले उसको अनुहारमा अचम्मको भाव देखे , उसले रोक्यो र जवाफ दियो कि बस स्टप स्थानीयहरूको लागि हो। उनीहरुले मेरो ड्राइभर र संरक्षकलाई रोक भन्दा नमानेको ले उनीहरुसँग रिसाएको सिपाहीले मलाई भने। मैले साझा गरे कि अहिलेसम्म कसैले हामीलाई रोक्न आग्रह गरेको देखेको छैन र मेरो ड्राइभर र संरक्षक असल मानिस हुन जसले मेरो सुरक्षालाई जोखिममा पार्ने कुनै काम गर्दैनन्। सिपाहीले हामीलाई चेतावनी दिएर अगाडि बढ्न दिन राजी भयो। मलाई जरिवाना लागेन । कारको चाबी हामीलाई फिर्ता गरियो।

एकपटक हामी सडकमा फर्किसकेपछि मेरो संरक्षकले मलाई सिपाहीहरूले मलाई जरिवाना गर्ने योजना बनाएको बताए। उहाँले बाटोमा सौचालय नभेटेको र चालकहरूलाई राजमार्गमा रोकिनु गैरकानुनी हो भनी कुनै संकेत नभएको र नेपाल सरकारसँग संरक्षण परियोजनाहरूमा काम गर्ने सबै संरक्षकहरूको हाम्रो अवस्था बुझाउन सक्दो प्रयास गर्नुभयो। मलाई वन अधिकृत अशोकराम कुमारलाई भेट्न लैजाँदै गरेको मेरो संरक्षकले पनि बताए ।

कृपया हाम्रो माइग्रेसन करिडोर अभियान परियोजनामा दान गर्ने विचार गर्नुहोस्। यहाँ दान गर्नुहोस्।